¿Es bueno que los niños se ensucien?

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El hobbie favorito de Mariano es explorar. A sus casi tres años, le gusta jugar en el patio de su casa o ir a la playa a buscar tesoros mientras palpa la arena con sus manos. Le encanta recolectar bichitos,  piedras y cualquier cachivache que llame su atención.

A Catalina, su mamá, no le agrada mucho esta afición de su hijo porque detesta verlo sucio y teme que se pegue alguna infección. Ante estas inquietudes le consultó a la pediatra respecto al tema. “Ella dijo que jugar con tierra, arena , pasto, etcétera, es buenísimo para los niños porque les permite conocer todo lo que les rodea. Pero además acabó con mis miedos sobre la suciedad y los gérmenes. Me explicó, que mientras  los chicos no se lleven las manos a la boca después de tomar de todo, no hay problema. Además aclaró que es beneficioso porque así Mariano refuerza su sistema inmunológico”, nos comentó Catalina.

Su pediatra le estaba hablando es de lo que se conoce como la hipótesis de la higiene, que podría resumirse en que si los niños no entran nunca en contacto con gérmenes, su sistema inmunológico no aprende a atacar a los agentes que son perjudiciales para la salud, por lo que su cuerpo acaba siendo muy vulnerable. Así lo propuso el doctor Strachan a finales de los 80, después de observar que los pequeños que vivían en casas que no tenían una higiene escrupolosa, presentaban menos casos de asma, bronquitis o rinitis.

¿Qué plantea la ciencia en cuanto al tema?
Hace cuatro años, un estudio publicado en la revista científica The New England Journal of Medicine daba evidencias de que la hipótesis de la higiene está respaldada por la realidad. Según el trabajo de los investigadores del Hospital Infantil de la Universidad de Munich, el riesgo de alergias y asma es dos tercios mayor en los niños que no tienen contacto con lugares como las granjas de animales. Los autores lo comprobaron tras evaluar muestras de los dormitorios de miles de infantes. Su conclusión fue que los que estaban expuestos a una mayor variedad de hongos y bacterias, como los chicos que habían crecido en granjas, desarrollaban menos alergias y asma.

Otro estudio de 2013, este publicado en la revista Pediatrics por investigadores de la Universidad de Göteborg (Suecia), asegura que la saliva de los padres protegía a los pequeños del asma, los eccemas y otras reacciones alérgicas. ¿El motivo? Que al limpiar los chupetes de sus hijos con ella, los microorganismos que transmitían al bebé reforzaban su sistema inmunológico, salvo cuando los padres no tenían una higiene bucal adecuada, estaban resfriados o fumaban.

Según los especialistas, estas dos investigaciones refuerzan el hecho de que el contacto con más variedad de microorganismos nos protege y las bacterias y hongos pueden ejercer como guardianes de nuestra salud.

Qué es lo más adecuado
La mamá de Mariano nos comenta que cuando su pediatra le dijo que no ocurría nada porque su hijo se ensuciara y disfrutara con la arena, la tierra del jardín o dando besos al perro de la vecina, su nueva duda fue por qué entonces los médicos insisten en que la limpieza y desinfección son fundamentales para evitar enfermedades en los pequeños. La respuesta de la especialista infantil  fue la siguiente: “No se trata de que no bañemos a los niños a diario ni tampoco de dejar que se sienten a la mesa y coman con las manos sucias, sino de no volvernos locos esterilizando en exceso el ambiente. Es cierto que si nuestra rutina no incluyera hábitos de higiene, como lavarse a diario, se multplicaría el contagio de enfermedades. Pero eso no significa que tengamos que criarlos en una burbuja de cristal.

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